Sommige artiesten zijn al een ster voordat hun eerste album uit is. Sam Smith is er duidelijk eentje van. Dit komt natuurlijk door zijn imponerende stemgeluid, dat vol gevoel zit. Debuutalbum In The Lonely Hour is dan ook een emotional rollercoaster.

Sam SmithSam Smith is in thuisland Groot-Brittannië al super succesvol. Zijn single “Stay With Me” kwam daar gisteren op nummer één binnen in de top 40. Een bekende plek voor Smith, want hij stond al eerder aan de top met “La La La” (van Naughty Boy) en “Money On My Mind”. Ook in Nederland waren dit hits. Wie verwacht dat In The Lonely Hour zoals deze nummers klinkt, heeft het mis.

Met het dansbare “Money On My Mind” knalt Sam Smith begin dit jaar de muziekwereld binnen. De album opener is de enige track op In The Lonely Hour met een vette beat. Vooral Smith’s stem staat deze keer centraal. Die kan de nummers makkelijk dragen, ook al is hij nog een jonkie. Smith klinkt volwassen, zonder iets van zijn jeugdige charme te verliezen. Technisch gezien is hij niet perfect, maar Smith zingt op gevoel. En gevoel heeft hij meer dan genoeg!

Afgelopen maart vertelde Smith tijdens een uitverkocht concert in Amsterdam waar de albumtitel In The Lonely Hour vandaan komt. ‘Ik wilde schrijven over liefde, maar heb nog nooit een relatie gehad.’ Hij heeft dus heel wat eenzame uurtjes doorgebracht. Vandaar dat In The Lonely Hour een emotional rollercoaster is geworden. Niet per se leuk voor hem, maar wel voor de luisteraar.

Sam-Smith-Leave-Your-LoverSmith’s eenzaamheid levert prachtige ballads op als “Leave Your Lover” dat zorgt voor een stevige kippenvel attack. En “Stay With Me” – met een geweldig gospelkoor op de achtergrond – is ongetwijfeld het meest romantische liedje ooit gemaakt over een one night stand.

Mr. Smith is duidelijk anders dan de meeste van zijn peers. Hoewel het ook weer helemaal bij zijn leeftijd past om zo te snakken naar liefde. Wat dat betreft is een vergelijking met Adele’s 21 terecht. Hierop horen we ook de zielsroerselen van een jongvolwassene, grotendeels via de emotionele ballad. Helaas zijn niet alle nummers op In The Lonely Hour sterk genoeg om aan deze klassieker te kunnen tippen.

Dat er ballads op In The Lonely Hour staan, zal voor niemand een verrassing zijn. Toch ligt het tempo wel érg laag. De productie op Smith’s vorig jaar verschenen E.P. Nirvana was een stukje experimenteler en deed snakken naar meer. Vooral na het horen van de geslaagde old school / new school combi op “Money On My Mind”. De frisse productie op “Life Support” komt hier enigszins bij in de buurt. Maar omdat het pas na een lange rit langs langzame liedjes begint, valt het nummer uit de toon. En waarom eindigt het zo abrupt?

Sam SmithOp sommige nummers als “Like I Can” gaat het er ietwat swingender aan toe, maar het zijn niet de beste nummers op de plaat. Sam Smith schittert als geen ander op de ballads en mid-tempos. Zijn stem raakt je meteen op de de daarvoor bestemde delen.

Deze wordt minimaal aangekleed met piano of gitaar, maar Smith houdt het zo puur mogelijk. Ook de teksten zijn goudeerlijk en ontroerend. Zo zingt hij op “Good Thing” teder: ‘We talk maybe 20 times a day and still I never say what I want to say’. Simpel, maar raak.

“I’ve Told You Now” is al een tijdje fan favoriet, dankzij de live versie op Nirvana. Het krijgt een geheel nieuw arrangement op In The Lonely Hour dat bijna net zo goed is. Het is een album hoogtepunt.

Ook “I’m Not The Only One”, vaste prik bij zijn concerten, klinkt op plaat geweldig. Maar ballads als “Not In That Way” en “Lay Me Down” vallen een beetje in het niet, omdat er een soort van emotionele overkill ontstaat aan het einde van de rollercoaster.

In The Lonely Hour is een prima debuut van een uitmuntende stem, met genoeg mooie liedjes. Maar de emotional rollercoaster zal sommige luisteraars na een tijdje kunnen vervelen. Gelukkig heeft de nieuwkomer nog tijd genoeg om te ontdekken welke genres, instrumenten en beats passen bij zijn stem. Sam Smith mag soms best wat meer vaart maken en over de kop gaan. Met In The Lonely Hour maakt hij in ieder geval een goede start.