Het is 43 jaar geleden dat Perfect Angel uitkwam. Hoewel het nu een klassieker is, had Minnie Riperton’s tweede soloalbum aanvankelijk weinig succes. Sterker nog, het zou allang vergeten zijn zonder het liedje dat onverwacht een grote hit werd. “Lovin’ You” groeide uit tot Minnie Riperton’s bekendste nummer. Als je naar deze ballad en de rest van Perfect Angel luistert, kun je bijna proeven hoe zoet de ziel van de soullegende was.

Minnie Riperton "Lovin' You"Zelfs als de naam Minnie Riperton je niets zegt, zul je “Lovin’ You” wel kunnen meeneuriën. Het mierzoete liedje met de tsjilpende vogeltjes en die ongelooflijk hoge noot is uitgegroeid tot een soulklassieker. Deze laatste single van Perfect Angel kwam begin 1975 uit en is inmiddels Riperton’s ‘signature song’. Bijna had dit nummer het album niet gehaald. Sterker nog: Minnie Riperton schaamde zich voor het liedje!

De melodie voor “Lovin’ You” ontstaat als Riperton en haar echtgenoot hun tweejarige baby Maya willen kalmeren. Een soort slaapliedje dus, met als doel om wat quality time met elkaar te hebben. Maya Rudolph – nu een bekende actrice en komiek – is in de studio met haar moeder als het wordt opgenomen. Riperton zingt de naam van haar dochtertje herhaaldelijk aan het einde van het nummer, ter vervanging van het ‘la la la la la’ gedeelte.

Het opnemen van “Lovin’ You” is een idee van Stevie Wonder. De populaire artiest werkt mee aan Perfect Angel, omdat hij een groot fan is van Minnie Riperton. Aanvankelijk zijn er acht nummers gecomponeerd, maar Wonder heeft het idee dat er nog eentje bij moet om de speelduur van Perfect Angel te verlengen. Hij vraagt Riperton of ze misschien nog een liedje heeft geschreven. Aarzelend noemt de zangeres het slaapliedje en zingt het snel in met Stevie Wonder als toetsenist. In de ‘album credits’ staat echter een andere naam: El Toro Negro.

minnie riperton & stevie wonderStevie Wonder zit bij Motown en kan dus niet zomaar voor artiesten van andere platenmaatschappijen produceren. Daarom werkt hij aan Perfect Angel onder een pseudoniem. Het is namelijk zijn droom om met Riperton te werken. Als zij zich op 22-jarige leeftijd aan hem voorstelt, is zijn reactie: ‘You sing like an angel.’ Het begin van een hechte vriendschap en vele muzikale samensmeltingen.

Perfect Angel wordt beschouwd als een soulalbum, maar is eigenlijk evengoed beïnvloed door jaren ’70 rock. Riperton maakt graag gebruik van gitaar en het album ademt als geheel een soort hippiegevoel uit.

Opener “Reasons” is dan ook een stevig begin van Perfect Angel. De gitaarriff en Riperton’s creatieve gebruik van haar vijf octaven zorgen voor één van haar beste nummers ooit. “Reasons” klinkt het beste als je het heel hard opzet.

“It’s So Nice (To See Old Friends)”, “Seeing You This Way” en “Our Lives” zijn ook gedreven door gitaar, maar dan subtieler. De nummers klinken alsof ze door Riperton en haar man zijn opgenomen in hun huiskamer, waar ze waarschijnlijk ook zijn gecomponeerd. De warme vocalen van Riperton zijn zo oprecht en onschuldig dat het onmogelijk is om niet te vallen voor haar (muzikale) charmes.

minnie riperton liveHet wonderschone “The Edge Of A Dream” wordt geschreven ter ere van de zes jaar eerder vermoorde Martin Luther King, Jr. Riperton doet zijn “I Have A Dream” boodschap voortleven. Ze zingt het nummer zo puur dat het voelt alsof je écht op het randje van de hemel zit weg te dromen, wanneer je “The Edge Of A Dream” luistert.

Op “Everytime He Comes Around” worden soul en rock geniaal met elkaar vermengd. De muziek, tekst en stem van Riperton smelten samen tot een emotioneel hoogtepunt. De intensiteit neemt zelfs nog meer toe door de hoge noten van zangeres Deniece Williams op de achtergrond. Het meest dramatische moment van Perfect Angel gaat moeiteloos over in het luchtige “Lovin’ You”.

Aanvankelijk is platenmaatschappij Epic klaar met Perfect Angel. De eerste drie singles slaan niet aan en de verkoop loopt moeizaam. Omdat steeds meer radiostations “Lovin’ You” beginnen te draaien, wordt het toch uitgebracht. En met succes! “Lovin’ You” is de enige Riperton single die de Nederlandse hitlijsten haalt. In de zomer van 1975 bereikt het de zesde positie van de Top 40. In de Verenigde Staten staat het één week aan de top en in Engeland blijft het steken op de tweede plek.

erykah badu perfect angel tributeDankzij deze hit wordt Perfect Angel goud en breekt Minnie Riperton definitief door. Jaren later is zij de zangeres die als grote voorbeeld dient voor Mariah Carey. Dankzij Riperton leert zij haar beroemde en beruchte fluitketelnoot te halen. De titel van Carey’s album Memoirs of an Imperfect Angel uit 2009 is een ode aan Riperton’s klassieker.

Ook Jill Scott geeft aan dat de geest van Riperton aanwezig is op haar bejubelde Beautifully Human uit 2004. Vooral “Spring Summer Feeling” – geproduceerd door Raphael Saadiq – is overduidelijk geïnspireerd door “Lovin’ You” met de la-la-la’s, hoge noot (Scott haalt een C7) en vogelgeluiden.

Op de coverfoto van Perfect Angel wil Riperton een speelse kant van zichzelf laten zien. Ze brengt meerdere outfits mee naar de fotoshoot. Als ze poseert in een spijkeroverall met een ijsje, druipt het over haar hele hand heen. Iedereen is dol op deze foto en het wordt de definitieve LP-hoes.

maya rudolph perfect angelHet legendarische beeld wordt in 2008 gerecreëerd door Erykah Badu in haar “Honey” video. Ook Maya Rudolph brengt een ode aan haar moeder in het populaire programma Saturday Night Live door in overall te poseren met een ijsje.

Stevie Wonder schrijft twee nummers speciaal voor Perfect Angel. “Take A Little Trip” en het warme titelnummer. Wonder heeft “Perfect Angel” al langer in zijn hoofd, maar ontmoet niemand die het perfect genoeg kan uitdragen. Als hij de stem van Minnie Riperton hoort, weet hij dat zij de ultieme ‘Perfect Angel’ is om het te zingen.

Vijf jaar later brengt Wonder “Perfect Angel” zelf ten gehore in een speciale uitzending van Soul Train. Helaas is het een tribute aan Minnie Riperton die op 31-jarige leeftijd is overleden aan borstkanker. Een gebroken Stevie Wonder vertelt dat Riperton tijdens haar leven niet de waardering kreeg die zij verdiende vanwege haar enorme talent.

Na haar dood krijgt Riperton deze waardering wél. Nieuwe generaties blijven steeds weer haar unieke talent ontdekken. Perfect Angel is één van de mooiste en meest tedere soulalbums ooit gemaakt en “Lovin’ You” zal voor altijd een geliefd nummer blijven. Het is moeilijk te geloven dat iemand écht zo moeiteloos zulke hoge noten kon halen. Maar als je naar Perfect Angel luistert geloof je het meteen, dankzij de zoete soul van Minnie Riperton.