The Supremes - "Meet The Supremes" (1962)Meer dan een halve eeuw geleden kwam de eerste plaat van de meest succesvolle damesgroep ooit uit. De titel Meet The Supremes was toepasselijk, want niemand kende deze drie tieners. De beroemde ‘killer smile’ van Diana Ross was er ook nog niet. Hun coach adviseert tijdens de opnames om te lachen, in plaats van zielig te kijken. De reactie van Ross: ‘maar ik ben aan het soulen!’

De Supremes-in-wording Diana Ross, Mary Wilson en Florence Ballard beginnen als The Primettes. Een zanggroep bestaande uit vier leden. Ze besluiten net zo lang bij het Motown gebouw rond te hangen tot ze een platencontract krijgen. Ross neemt met dat doel zelfs een baantje als telefoniste aan.

Diana Ross – toen nog gewoon Diane – is de laatste toevoeging. Ze wordt gestrikt door Mary Wilson, met wie zij samen in de kerk zingt. Wilson is op haar beurt weer gevraagd door vriendin Florence Ballard. Die droomt al jaren van een zangcarrière en aangezien meidengroepen het hélemaal zijn, ziet zij dit als de sleutel tot succes.

The Supremes beginnen met z'n vierenPiepjong
En lid nummer vier? Barbara Martin komt in 1960 bij de groep. Samen met de rest neemt ze flink wat liedjes op, maar er zit geen hit tussen. Daarom zingen en klappen ze op de achtergrond mee voor andere Motown acts. In 1962 raakt Martin zwanger en besluit de groep te verlaten. Manager Berry Gordy wist haar sporen meteen uit de Supremes geschiedenis.

Motown is sowieso sceptisch over een mogelijk Supremes nalatenschap. De meiden zijn piepjong en er is angst dat de groep niet bij elkaar blijft. Daarom wordt er gewacht met het uitbrengen van een album totdat alle Supremes hun middelbare school af hebben gemaakt. Met drie diploma’s aan de muur, verschijnt op 9 december 1962 eindelijk Meet The Supremes.

Ongepolijst
Wat nu, 55 jaar later, vooral opvalt aan de plaat is dat het geluid van The Supremes nog ongepolijst is. Ook al hebben ze samen duidelijk een vrolijke energie, het zijn niet één en al perfecte Motown hits als “Baby Love” en “You Can’t Hurry Love”.

Hun debuut opent met het sentimentele “Your Heart Belongs To Me,” één van drie Smokey Robinson composities. Het gaat over een vrouw wiens man als soldaat in een ‘far-away land’ is (een referentie naar de Vietnam oorlog). Een andere groep, The Marvelettes, heeft op dat moment succes met één solist. Daarom besluit Robinson om Diana Ross alle lead vocals te laten doen. Dit is het begin van haar rol als frontvrouw.

The Supremes in de studio met Berry GordySoulen
Ross is op dit moment nog flink aan het ‘soulen’. Liedjes als “Never Again” worden weemoedig ingezongen. De Motown succesformule die licht verteerbare R&B als uitkomst heeft, is dan ook nog niet geboren. Om een groter (lees: wit) publiek aan te spreken wordt Ross later door Berry Gordy geïnstrueerd te stoppen met haar ge-soul.

Meet The Supremes is daarom het meest rauwe (lees: zwarte) album van het trio. Op tweede track “Who’s Lovin’ You” kan ook flink gesould worden. Voordat The Jackson 5 het vereeuwigen, treuren The Supremes erop los. Hetzelfde geldt voor de doo-wop ballad “I Want A Guy”. Deze allereerste Supremes single flopt jammerlijk.

De meest succesvolle single van Meet The Supremes is “Let Me Go The Right Way”. Maar de opname lijkt niet op de opzwepende uitvoering die de Supremes na hun doorbraak tijdens liveshows ten gehore brengen. Op deze albumversie kan nog genoten worden van Diana Ross die zingt met haar natuurlijke stem.

The-supremes vlnr: Florence Ballard, Diana Ross, Mary WilsonSolo’s
Ook al doet Ross de meeste solo’s, op Meet The Supremes zijn de andere leden veel prominenter aanwezig dan op later materiaal. Mary Wilson neemt alle coupletten voor haar rekening op het stemmige “Baby Don’t Go”. En dat doet ze met verve.

De in 1976 overleden Florence Ballard heeft de spotlight op “Buttered Popcorn”. Het ondeugende hoogtepunt van Meet The Supremes maakt duidelijk wie het meeste volume en soul van alle Supremes heeft. De popcorn is synoniem voor iets anders en zorgt voor een kleine controverse. Ook vijftig jaar later is het nummer prikkelend, grappig en verslavend: ‘more butter, more butter, more butter!’

Muziekgeschiedenis
Bijna overal kun je tegenwoordig een zeer betaalbare heruitgave van Meet The Supremes kopen. Het is misschien niet hun beste werk, maar voor een prikkie is het de aanschaf meer dan waard. Het album markeert het begin van een ongelooflijk succesverhaal uit de muziekgeschiedenis. En los daarvan, wie wil er nu niet lekker soulen met Diana Ross en The Supremes?

"Meet The Supremes"