Het is het jaar van de surprise release. In navolging van Pharrell en Mariah Carey kondigt Mary J. Blige in mei aan dat zij op zéér korte termijn de volledige soundtrack voor Think Like A Man Too zal verzorgen. Extra verrassend, omdat Blige eind vorig jaar nog een album uitbracht. Hiermee schokte de hip hop soul queen haar fans door kerstkoningin te spelen. Voor de mensen die haar recente materiaal niet voelen, is er goed nieuws: Mary J. Blige heeft haar swag back! Op Think Like A Man Too is de superster weer ouderwets goed.

Mary J. Blige "What's The 411?" (1992)Mary J. Blige heeft weinig introductie nodig. Ze is één van de belangrijkste artiesten van de afgelopen twee decennia. Met haar debuutalbum What’s The 411? slaat ze 1992 een cruciale brug tussen soul en hip hop. Velen volgen haar voorbeeld, maar niemand doet dat met evenveel klasse en swagger.

Daarna heeft La Blige zo’n beetje alles wel gedaan. Ze zingt duetten met zowel stoere rappers (Method Man, Jay-Z) als legendarische zangers (George Michael, Andrea Bocelli). Ze werkt samen met eigen idolen als Aretha Franklin én de mensen die haar idoliseren. Zo bracht ze onlangs een duet uit met Sam Smith (“Stay With Me”) en zong ze “F For You” van danceformatie Disclosure in. Naast die geweldige stem, is Blige’s echtheid haar grote troef.

Mary J. Blige "A Mary Christmas"Afgelopen kerst verscheen A Mary Christmas. Hoewel het een gouden onderscheiding krijgt, moet zelfs de trouwste fan toegeven dat ze toch wel erg braaf en een tikje saai wordt. Blige’s twaalfde studioalbum is misschien daarom wel ‘from and inspired by’ een bioscoopfilm.

De 43-jarige zangeres nam veertien nieuwe nummers op – of zijn het My Life II kliekjes? – voor Think Like A Man Too. Commercieel gezien slim, want het eerste deel was een groot succes en dit is gratis promotie. Of het nou een hit wordt of niet, iets aan deze film is heel goed want Mary J. Blige heeft haar swagger terug. Voor het eerst in jaren klinkt de zangeres helemaal in haar element. Blige heeft zichzelf eindelijk weer voor 100 procent gegeven in de studio en de liedjes van de topproducers en -schrijvers naar een hoog niveau getrokken.

Mary J. Blige "Suitcase"Het album opent met een cover van “A Night To Remember”. Hoewel het geen “I’m Goin’ Down” of “One” is, geeft Blige de swingende Shalamar klassieker een eigen tintje zonder veel van het origineel af te wijken.

Deze old school sound staat centraal op de eerste helft van het album. James Brown en Michael Jackson krijgen een shout-out op “Vegas Nights” en op “Moment of Love” verklaart Blige: ‘I’m getting my Diana Ross on’. Het past perfect in de huidige disco-opleving, waar Pharrell grotendeels verantwoordelijk is. De G I R L zanger werkt dan ook mee aan deze soundtrack middels het warme en funky “See That Boy Again”.

Wat meteen opvalt zijn de vocalen. Niet alleen klinken deze net zo helder en onberispelijk als tijdens de Breakthrough periode, maar Blige doet er ook hartstikke veel mee. Haar karakteristieke ad-libs en koortjes zijn terug van weggeweest. Blige’s stem gaat van hard naar zacht, hoog naar laag en stoer naar kwetsbaar. Het is duidelijk dat we hier te maken hebben met een technische en gevoelsmatige professional.

De old school sound past perfect bij Blige. “Moment Of Love” is een groovy stukje funk waarop ze de sterren van de hemel zingt. Op “Wonderful” horen we een tedere Blige over een human beatbox: ‘I never felt so loved’. Zo’n ontroerende én dansbare track zul je alleen van de Queen of Hip Hop Soul krijgen. Blige zou zichzelf natuurlijk niet zijn als ze er zo nu en dan flink wat swag doorheen gooit. Op “Kiss And Make” zingt ze: ‘put on some make-up, ladies. So you can kiss and make up’.

Mary J. Blige - "My Life II: The Journey Continues"De tweede helft van het album lijkt qua thematiek dan ook meer op de ladies te mikken. Yep, het gaat over relaties met alle bijbehorende drama. Iedereen die de zangeres van “Not Gon’ Cry” mist sinds ze gelukkig getrouwd is, heeft echter pech.

Blige is reflectief en sterk in plaats van een emotioneel wrak. De eerste single “Suitcase” gaat verder in de lijn van “Enough Cryin” uit 2005. Over radiovriendelijke beats zingt Blige haar kerel vaarwel. Swagger!

Ook de lyrics zijn niet van het niveau ‘he’s just not that into you’ maar doordacht en geraffineerd. Op “Cargo” vergelijkt Blige haar hart met een aanhangwagen die niet los te koppelen is van haar lover. Maar haar stem steelt de show op dit album hoogtepunt. Blige heeft letterlijk de blues en haar lusteloosheid is een lust voor het oor.

Mary J. BligeOp het opzwepende “I Want You” is Blige juist energiek en klinkt ze als een combi van Aretha Franklin en Chaka Khan in hun hoogtijdagen. Dit nummer is duidelijk in ‘one take’ opgenomen. Dat zorgt voor een passionele opbouw naar een spetterende climax. Ook zijn de vocalen niet opgeschoond in de studio en heeft de elektrische gitaar een grote bijrol, wat een rauw geluid oplevert.

Net als op The Breakthrough put Blige uit haar verdrietige verleden om de luisteraar bij te staan met wat real talk. Op “Self Love” zingt ze cool: ‘I want you to love me, like I’m you’. Swag. Op “Power Back” legt ze haarfijn uit hoe je ervoor zorgt dat je geliefde zijn gedrag upgrade. Nog meer swag. En via “Fun And Games” geeft ze een rake analyse van de foute lover die we allemaal kennen: ‘it’s all fun and games ‘til somebody gets hurt’.

Hoewel Mary J. Blige al jaren niet meer down en depri is, zorgt Think Like A Man precies voor de juist inspiratie om goed materiaal te leveren. Iedereen die zich afvraagt of ze haar swagger nog heeft, krijgt hier het antwoord. Blige bewijst met deze soundtrack waarom ze al bijna 25 jaar aan de top van de urban wereld staat. All hail the Queen of Hip Hop Soul!