De Britten zijn de soulwereld aan het overnemen. Mary J. Blige nam daarom haar nieuwe album op in Londen met populaire muzikanten als Sam Smith, Emeli Sandé, Disclosure en Naughty Boy. Dankzij het geweldige, nieuwe geluid op The London Sessions kunnen we Mary J. Blige eindelijk weer voelen.

Mary J. Blige Right Now videoSinds haar debuutalbum What’s The 411? (1992) wordt ze The Queen of Hip Hop Soul genoemd. Maar misschien moet je die titel niet meer noemen in het bijzijn van Mary J. Blige. Naar eigen zeggen is ze het zat om in het urban hoekje gepropt te worden. Dat is waarschijnlijk de reden dat Think Like A Man Too afgelopen zomer de laatste release van Blige bij haar oude platenmaatschappij was.

Nu zit ze bij Capitol, dat in de jaren ’80 een 44-jarige Tina Turner ook al naar Londen stuurde om zichzelf muzikaal te vernieuwen. Het resultaat was comeback album Private Dancer. History repeating?

Als je afgaat op de muziek op The London Sessions is het antwoord: hell yes! Het is lang geleden dat Mary J. Blige zo fenomenaal klonk op plaat. Na haar magnus opus The Breakthrough (2005) werd de muziek van Blige steeds minder geïnspireerd en inspirerend. Kort gezegd: we voelden haar niet meer echt. Video: Mary J. Blige - "My Loving" (Live at the FADER PORT)

Bij The London Sessions hoort ook een documentaire over het creatieve proces. Volgens Blige wordt in Londen momenteel de beste muziek gemaakt. En gelijk heeft ze. Het meeste recente voorbeeld is Sam Smith, die dit jaar de wereld veroverde met zijn mix van goudeerlijke soul en experimentele beats.

Smith werkte nauw samen met Blige op The London Sessions. In zekere zin lijkt haar dertiende studioalbum dan ook op zijn In The Lonely Hour. De emotionele soulballads van Sam zijn Blige natuurlijk op het lijf geschreven. Maar wat zijn debuutalbum mist, geeft Mary ons wel: iets om op te dansen. Blige nam vijf house nummers op. Say what?

Dat is op zich al schokkend, maar nog schokkender is dat het de beste nummers op The London Sessions zijn. Het is ongelooflijk hoe goed de 43-jarige zangeres klinkt met deze nieuwe sound. Het door Disclosure geproduceerde “Right Now” heeft net zo veel soul als beats per minuut. En de energieke techno tracks “My Loving” en “Nobody But You” zijn verslavend.

mary-j-blige-jools-hollandMinder origineel, maar net zo prachtig zijn de ballads. “Not Loving You” en “When You’re Gone” doen letterlijk kippenvel opwekken. Blige’s vocalen zijn uitmuntend. “Whole Damn Year” komt het dichtste bij haar oudere werk. Blige stort haar gebroken hart uit op deze steengoede R&B track.

Hoewel ze op The London Sessions vooral bezig is met lekkere muziek maken, heeft Blige hier en daar ook weer een boodschap voor de luisteraar. Het ontroerende “Doubt” gaat over in jezelf geloven. En op “Therapy” en “Long Hard Look” maakt ze duidelijk dat het geen zin heeft om voor het negatieve te kiezen. En natuurlijk voelen we haar weer he-le-maal.

Hoewel ze zeer verschillende genres combineert, klinkt The London Sessions als een homogeen album. Het materiaal is van waanzinnig hoge kwaliteit en de stem van Blige is uitmuntend. Het muziekicoon heeft misschien wel de belangrijkste stap in haar carrière genomen door met een fris geluid te komen. Blige heeft zichzelf bevrijd uit het verstikkende urban hoekje. En haar vrijheid is duidelijk te horen én voelen

.