Mary J. Blige is ontstopbaar en brengt alweer haar achtste studioalbum uit. Zoals de titel doet vermoeden is Blige door schade en schande volwassen geworden. En dat is te horen.

Growing Pains bestaat voornamelijk uit stijlvolle R&B, zoals het zwoele “Feel Like A Woman” en het flirterige “Shake Down”. Ook de Neptunes-productie “Til The Morning” is gereed voor de radio en clubs.

In tegenstelling tot eerder werk zingt Mary niet meer alleen over pijn en drama. Dat betekent gelukkig niet dat haar scherpe randje er helemaal af is. Op “Roses” heeft Blige bijvoorbeeld een ongezouten boodschap voor haar partner: “it’s my way today!”

Ook op “Grown Woman” zingt zij niet mis te verstane woorden: “tell your momma you’re in love with a grown woman.” De bonus track “Nowhere Fast” is zelfs zo pittig dat brutaal alter ego Brook-Lynn – geboren op The Breakthrough – weer even te voorschijn moet komen. De rest van het album is vooral elegant.

“What Love Is” en “Hurt Again” zijn gevoelige ballads die bewijzen dat Mary’s stem in topvorm is gebleven sinds The Breakthrough. De positieve boodschap van dat album wordt nog eens dunnetjes overgedaan op de opzwepende eerste single “Just Fine”. Het is onmogelijk om niet vrolijk te worden. Ook “Work That” is een inspirerende opener, waarop Blige nog even laat horen dat zij als geen ander overweg kan met een hip hop beat.

The Breakthrough was niet alleen tekstueel een keerpunt, ook sloeg Blige ze muzikaal een nieuwe richting in met “One”. Deze lijn zet ze voort met het hitgevoelige “Fade Away” en de afsluiter “Come To Me (Peace)”. De elegantie van Growing Pains bewijst dat Mary ook zonder pijn en drama een fris geluid heeft. Zolang ze dat scherpe randje maar niet verliest.