Mary J. Blige "A Mary Christmas"

Nederland is te nuchter voor kerstmuziek, maar in de Verenigde Staten zijn ze er dol op. Bijna iedere artiest brengt daar vroeg of laat een ‘holiday album’ uit. Ook soulkoningin Mary J. Blige. Veel R&B artiesten kiezen op hun kerstproject voor jazz of gospel, maar Blige doet het gewoon allemaal. Dit maakt A Mary Christmas onvoorspelbaar.

Een kerstalbum is niet iets van je verwacht van The Queen of Hip Hop Soul. Maar aangezien de Mary J. Blige formule van soulvolle hip hop aardig begon te vervelen op haar laatste twee albums, is vernieuwing welkom.

Dat wil niet zeggen dat de Blige haar succes verliest. Van haar My Life II uit 2011 gingen in de VS toch al gauw 700.000 stuks over de toonbank. Ter vergelijking: de laatste albums van Usher en Alicia Keys haalden dit verkoopaantal niet. Blige heeft dus een trouwe fanbase. Die zal even moeten slikken als ze A Mary Christmas opzet.

Mary J. BligeRisico’s
De productie van Blige’s elfde studioalbum is in handen van Canadese ex-rocker David Foster. Niet bepaald een Puffy of Timbaland dus. Foster maakt gretig gebruik van orkest en andere instrumenten, iets dat goed past bij een klassieke stem als die van Blige. Sterker nog: deze verdient dit.

Foster zorgt voor een stijlvol geluid, maar ook Blige zelf neemt risico’s. Naast de ‘usual suspects’, kiest ze voor niet voor de hand liggende ‘traditionals.’ Wie had gedacht dat de hip hoppende Blige liedjes uit The Sound Of Music (“My Favorite Things”) en Walt Disney’s Pinokkio (“When You Wish Upon A Star”) zou vertolken? En dat zij in het Frans (“Petit Papa Noël”) en Spaans (“Noche De Paz”) zingt? Ook de duetpartners zijn verrassend. Niemand minder dan Barbra Streisand, Marc Anthony en Jessie J. schoven aan in de studio.

Carols en jazz
A Mary Christmas
opent met “Little Drummer Boy” en “Have Yourself A Merry Little Christmas”. Even wennen, deze brave ‘carols’ uit de mond van de stoere Soul Queen, maar ze komt ermee weg. Een misstap volgt met “My Favorite Things”. Ook al is Blige de veertig gepasseerd, ze is nog steeds te cool om over apfelstrudel, schnitzels en noodles te zingen.

Mary J. Blige "A Mary Christmas"Voor Donny Hathaway klassieker “This Christmas” draait Blige haar hand niet om, maar de versie is weinig avontuurlijk. Dat geldt niet voor “Rudolph The Red-Nosed Reindeer” dat in een jazz-jasje gestoken is. Scattende Blige bewijst dat elke muziekstijl haar als gegoten zit. Het doet verlangen naar een volledig album met big band. “When You Wish Upon A Star” krijgt ook een jazz-arrangement. Samen met Barbra Streisand zingt Blige de sterren van de hemel.

Muzikale statement
Gospel blijkt Blige ook uitstekend te liggen. Haar emotionele “Mary Did You Know” is adembenemend. Voor “The First Noël” krijgt ze versterking van gospellegendes The Clark Sisters. Tijdens de finale nemen zij het roer volledig over, maar Blige hervindt zichzelf op “Noche De Paz (Silent Night)”. Haar stem en die van Marc Anthony passen perfect bij elkaar.

A Mary Christmas is niet alleen een sfeervol kerstalbum, maar ook een muzikale statement van Blige. Door risico’s te nemen krijgt haar repertoire een broodnodige opkikker en breekt ze uit het urban hokje. Als Mary J. Blige de nuchtere kaaskop dit jaar niet in de kerststemming krijgt, dan lukt het niemand.