Jhené Aiko is nu al één van de belangrijkste r&b-artiesten van dit moment. Van haar unieke talent kon al geproefd worden op mixtapes, festivals en nummers van andere artiesten. De hoge verwachtingen voor haar debuutalbum maakt Jhené Aiko moeiteloos waar. Op Souled Out creëert de zangeres een totaal eigen wereld.

Jhene AikoTegenwoordig heb je geen officieel album meer nodig om een ster te zijn. De 26-jarige Jhené Aiko (spreek uit: juh-nay, ai-ko) geniet al een tijdje flinke populariteit in de R&B-wereld. Dit kwam vorig jaar in een stroomversnelling dankzij de succesvolle EP Sail Out en de hit “The Worst”.

Het helpt natuurlijk ook als je Drake achter je hebt staan. Hij noemt Jhené Aiko zijn ‘muzikale tweelingzus’. Hoewel ze qua geluid veel met elkaar gemeen hebben, doet Aiko eerder aan een andere artiest denken. Twee jaar geleden veroverde Frank Ocean de harten van veel muziekliefhebbers met channel ORANGE. In veel opzichten lijkt Aiko’s debuutalbum op zijn meesterwerkje.

Net als Ocean, weet Aiko haar gevoelens moeiteloos samen te vatten in prachtige teksten die simpel lijken, maar diep gaan. Ze doet dat ook op een manier die heel vrij en organisch aanvoelt. Heel écht. Als je naar Souled Out luistert, heb je het gevoel dat Aiko aan het freestylen is, zo natuurlijk komt alles eruit.

jhene aiko in studioHet komt ook door haar manier van zingen. Aiko is geen powerhouse als Beyoncé of Mariah Carey. Je hoeft op Souled Out geen indrukwekkende noten, koortjes of runs te verwachten. Aiko zingt subtiel en rustig. Het is alsof alle gedachtes die in haar hoofd zitten er gewoon uitvloeien. ‘I’m a wanderer,’ zingt ze treffend op “Spotless Mind”. Net als bij Frank Ocean zit het hem niet in technische perfectie, maar draait alles om gevoel.

Gevoel is het kernwoord op Souled Out. Daarom wordt Aiko’s stem ingekleed met een futuristische productie die precies de juiste sfeer creëert. Soms minimalistisch, soms met vele details. Op opener “Limbo Limbo Limbo” verandert het tempo bijvoorbeeld op onverwachte momenten. De spannende beats en duistere melodieën op “To Love And Die” brengen de magische wereld waarover Aiko zingt écht tot leven.

Jhené Aiko is anders dan haar collega zangeressen. Haar stem is mierzoet, maar tegelijk stoer en zelfverzekerd. Zacht en teder, maar nergens zwak. Sensueel, maar onschuldig. Ze lijkt niet haar best te doen om vocaal te imponeren. De enige keer dat de luisteraar een duidelijk beeld krijgt van haar bereik is op bonustrack “Pretty Bird”. Het gaat Aiko om de boodschap, het gevoel, de sfeer.

Jhené Aiko "Comfor Inn Ending" videoEen tweede artiest waaraan Aiko doet denken is wijlen Aaliyah. Ze wist ook veel te doen met weinig. Haar engelachtige stemgeluid werd ingekleed door precies de juiste beats. Ook Aaliyah leek nergens moeite te hoeven doen om te imponeren. Ze was van nature cool, charismatisch en mysterieus. Dit zijn ook belangrijke ingrediënten van Souled Out.

Hoewel Aiko haar gevoelens uit met poëtische teksten, blijft ze ongrijpbaar. Ze zegt op “Wading” niet dat ze naar iemand smacht. Nee hoor, ‘I will be wading, waiting ‘til I turn blue’ zingt ze koel. Als haar geliefde zich niet wil binden, is haar nonchalante reactie: ‘it’s cool, we ain’t gotta be nothing.’ En als hij dat wél wil, blijft ze realistisch: ‘you’re just so brave, so don’t go crazy for loving me.’

jhene aiko the pressureHoogtepunt is het meeslepende “Lyin King”. Het vat precies samen wat haar zo’n unieke artiest maakt: Aiko zegt zware dingen op een lichtvoetige manier. Ook de single “The Pressure” is een pareltje dat de zangeres moeiteloos uit haar mouw schudt.

Op bepaalde momenten smelt ook ijsprinses Aiko. Het warme en gevoelige “W.A.Y.S.” (Why Aren’t You Smiling?) is een persoonlijk statement die de luisteraar meteen raakt: ‘life only gets harder, but you gotta get stronger’. Afsluiter “Promises” is een ode aan haar dochtertje en overleden broer die kippenvel opwekt.

Met Souled Out maakt de populaire zangeres alle verwachtingen waar. Het is een album dat met elke luisterbeurt mooier, dieper en rijker klinkt. En haar leeftijd maakt het allemaal nog indrukwekkender. Jhené Aiko creëert haar eigen wereld en dankzij Souled Out kunnen wij daar gelukkig ook even zijn.