6 jaar geleden overleed Etta James. Zoals alle groten der muziek is zij keer op keer door nieuwe generaties ontdekt. In de jaren ’60 als ze vele hits scoort. Als “I Just Want To Make Love To You” in de jaren ’90 wordt gebruikt voor een colareclame. En in 2008 als Beyoncé haar speelt in Cadillac Records.

Voor de soundtrack neemt Beyoncé enkele covers op en voor de film zet zij een blonde pruik à la Etta op. James is niet onder de indruk en geeft tijdens een optreden een snerp richting Beyoncé. Haar zoon verklaart later dat het een grapje was.

Ook al past het bij James’ pittige karakter, geruchten gaan al snel dat het eigenlijk komt door haar beginnende dementie. Inderdaad, Etta James heeft gezondheidsklachten. Ze lijdt ook aan leukemie en hepatitis C. Op 20 januari 2012 overlijdt Etta James op 73-jarige leeftijd aan een longontsteking.

Blond
Wat de verklaring voor haar snerp ook is, stiekem had James wel gelijk. Hoe perfect Beyoncé “At Last” ook zingt, zij kan niet tippen aan Etta James. De blonde pruik en aangezette wenkbrauwen maken Beyoncé er ook niet bepaald mooier op.

Etta James is geen klassieke schoonheid, maar het blonde haar en de grote wenkbrauwen staan haar wél verbazend goed. Deze benadrukken dan ook haar gewaagde persoonlijkheid. De persoonlijkheid van een grote pop-, soul-, maar vooral blueszangeres: Jamesetta Hawkins. Artiestennaam: Etta James.

Blues
‘Oooh I’m so blue,’ zo luiden Etta’s eerste woorden op haar debuutalbum At Last!. Het blauw verwijst naar bluesliedjes als “Trust In Me” en “Stormy Weather”. Deze schudt James zo uit haar mouw, aangezien ze als kind op een dieet van Billie Holiday is gezet. Het album heet At Last! omdat het even op zich laat wachten.

Ook al valt James’ talent in haar tienerjaren al op bij een groot publiek, haar carrière komt niet van de grond. James heeft het helemaal gehad. Maar als ze een contract tekent bij Argo Records komt – at last! – alles goed. Het emotionele uitstorten van een 22-jarige Etta James op At Last! is adembenemend. Vele succesvolle albums volgen. En een heroïneverslaving.

Laatste album
Precies 51 jaar na At Last!, november 2011, brengt James The Dreamer uit. Ze verklaart dat dit haar laatste album zal zijn. Etta weet dat ze zal gaan, maar ze gaat wél swingend. Haar stem klinkt dieper dan normaal en het tempo van de nummers ligt iets lager. Maar geen Etta James zonder platinablond haar, zien we op de albumcover. Dit en de rauwe bluesvocalen op The Dreamer maken duidelijk: Etta James is en blijft blond en blauw.

Het meest populaire Etta James liedje zal ongetwijfeld “At Last” blijven. Dat zij niet meer onder ons is, maakt het nummer zo mogelijk nog magischer. Als het orkest inzet en James’ stem over de strijkers danst, zweeft ze weg.

Etta James is in de hemel misschien verlost van haar blues. Maar ze is vast een brutaal engeltje met blond haar en dikke, zwarte wenkbrauwen.