Met meer dan een jaar vertraging komt Chris Brown’s zesde album eindelijk uit. Hij vist in dezelfde vijver als andere R&B-zangers. Dankzij zijn grenzeloosheid heeft Brown een stapje voor op zijn concurrenten, maar het is ook zijn valkuil. Op X is hij grenzelozer dan ooit, met alle gevolgen van dien.

Bijna negen jaar geleden knalde een 16-jarige Chris Brown de popwereld binnen met “Run It”. Sindsdien is hij minstens zo bekend om zijn wilde gedrag als om zijn muziek. In 2009 bereikt dit een climax als hij zijn vriendin Rihanna in elkaar slaat. Hoewel zijn imago de nodige deuken oploopt, blijven de hitsingles gewoon komen.

chris brown fine chinaNet zo vaak als hij de top van de hitlijsten bereikt, botst Chris Brown met de wet. Vorig jaar kon hij er niet meer onderuit en moest hij de gevangenis in. Zijn album X kon daardoor niet worden uitgebracht, hoewel de eerste single “Fine China” al een grote hit was.

Dat niets Brown’s succes kan stoppen blijkt begin dit jaar weer als “Loyal” op nummer één belandt, terwijl de zanger in de bak zit. Nu is het bijbehorende album ook eindelijk uit. Zijn fans worden in ieder geval beloond voor het wachten: X bevat niet minder dan 21 tracks als je de deluxe editie aanschaft.

Chris Brown vist natuurlijk in dezelfde vijver als R. Kelly, Trey Songz en Usher. ‘If you can’t beat ‘em, join ‘em’ moet hij gedacht hebben, want ze zijn allemaal te horen op X. Maar Brown heeft de jeugdige frisheid die R. Kelly’s Black Panties mist. De variatie die Trigga van Trey Songz nodig had. En de commerciële appeal waar Usher de laatste jaren zo hard naar zoekt.

chris brown in "loyal"Brown is beter te vergelijken met ex-vriendin Rihanna. Net als de superster is Chris Brown grenzeloos.

Ze draaien beiden hun hand niet om voor een ratchet hip hop bop, een stevig staaltje house, een sensuele r&b-jam of een gevoelige ballad.

Ook zijn ze visueel sterk en compenseren daarmee hun stemgeluid dat soms te wensen over laat (en soms ook niet). Op zijn zesde album X is Chris Brown grenzelozer dan ooit.

Een Diplo productie opent het album. Van een persoonlijke mid-tempo verandert “X” ineens in een spannende techno-track. Bijna alle R&B-artiesten hebben inmiddels met dit genre geëxperimenteerd, maar het klinkt bijna nooit zo natuurlijk. Brown’s veelzijdigheid wordt dan ook flink uitgebuit op X.

“Add Me In” en “Don’t Be Gone Too Long” (met Sevyn Streeter in plaats van Ariana Grande) zijn dance-knallers met een enorme hitpotentie. Natuurlijk zijn er ook de verplichte sex nummertjes. “Songs On 12 Play” is een ode aan R. Kelly’s klassieker 12 Play. De songtitels zijn op een vindingrijke manier verweven in de track. Op het ietwat smerige “Drown In It” is R. Kelly zelf ook te horen. Dat had misschien niet gehoeven.

chris brown new flameNatuurlijk heeft Brown meer dan genoeg urban knallers. Huidige single “New Flame” is onweerstaanbaar. “Came To Do” is net zo lekker als “Loyal” en ook geproduceerd door NicNac. Het stemmige “Autumn Leaves” is een hoogtepunt, mede dankzij de rap van Kendrick Lamar.

Op “Do Better” komt Brown’s stem goed tot z’n recht als deze samensmelt met die van Brandy. Het generieke “Drunk Texting” wordt naar een hoger niveau getild door Jhené Aiko, die vorige week zelf haar album Souled Out uitbracht.

Op de tracks is dus weinig aan te merken. Maar 21 stuks op één album is echt iets te veel van het goede, ook al is het te prijzen dat Brown het grootste deel zelf schreef. Op een gegeven moment is het moeilijk de nummers van elkaar te onderscheiden. Ook de talloze artiesten die meedoen zorgen voor een overkill.

Als Chris Brown zijn grenzen beter zou kennen, was X waarschijnlijk als geheel een album met een duidelijkere focus geworden. Maar de zanger is nu eenmaal grenzeloos, met alle gevolgen van dien. En daarom zal er waarschijnlijk langer van X genoten kunnen worden dan van de albums van zijn concurrenten. En zullen de hits blijven komen, of hij nu wel of niet zijn leven betert.