Na haar samenwerking met Timbaland op Afrodisiac, was de grote vraag of Brandy zou herenigen met producer Rodney ‘Darkchild’ Jerkins. Afgelopen tijd circuleerden enkele tracks op het internet die niet van zijn hand zijn. Maar op de valreep ging Darkchild de uitdaging aan om de muzikale magie van Never Say Never en Full Moon te recreëren voor Brandy’s vijfde album Human.

De tijden zijn echter veranderd. Afgelopen zomer braken Jazmine Sullivan en Jennifer Hudson definitief door. Zangeressen die Brandy zó wegblazen met hun krachtige stemmen. En momenteel staat Beyoncé op nummer 1 met “Single Ladies”. Een ‘catchy’ liedje dat weer duidelijk maakt dat R&B niet meer hetzelfde klinkt als in de jaren ’90, Brandy’s hoogtijdagen.

Ook de ‘chemistry’ tussen Darkchild en Brandy lijkt minder. De poppy single “Right Here (Departed)” klinkt fris, maar niet overtuigend. Een goede ballad kan echter zorgen voor een grote comeback. Dat bewezen Mariah Carey (“We Belong Together”) en Mary J. Blige (“Be Without You”) onlangs nog. Met de tweede single van Human hoopt Brandy in hun voetsporen te treden. “Long Distance” is namelijk een R&B-ballad waar je U tegen zegt.

Dit betekent niet dat de uptempo nummers teleurstellen. Vooral “Warm It Up” en “Piano Man” klinken uitstekend. Maar de productie van Jerkins is niet zo baanbrekend als voorheen. “Shattered Heart” klinkt zelfs als een Timbaland track. Wat Darkchild mist, compenseert Brandy echter ruimschoots. Zo zingt ze op rustige nummers als “Human” en “True” vanuit haar tenen.

Op Human moet Brandy het dan ook hebben van de ballads en mid-tempos. Vooral “Camouflage” en “Torn Down” zijn meesterstukjes. Brandy weet precies hoe ze haar stem moet gebruiken en doet technisch gezien niet onder voor een Beyoncé (in de studio dan). Haar koortjes en ‘runs’ kunnen als voorbeeld dienen voor menig beginnend zangeres.

In plaats van te vervelen, zorgt de ballad-na-ballad opbouw juist voor een climax. Hoe verder Human vordert, hoe intenser het wordt. Het beste wordt bewaard voor het laatst. Op “A Capella (Something’s Missing)”, geschreven door een fan, is alleen Brandy te horen zonder muziek. Het levert een sensationeel liedje op, waarmee ze vriend en vijand verrast.

De laatste tracks “1st & Love” en “Fall” verassen ook. Niet alleen wijken ze qua tempo af, maar ze bewijzen ook dat Brandy eigenlijk beter klinkt als ze samenwerkt met nieuwe producers in plaats van de vertrouwde Darkchild.

Het lijkt erop dat Brandy met Human even op adem komt om later weer te knallen. Het zal niet opvallen tussen het muzikale geweld van Beyoncé en Jennifer Hudson, maar stiekem heeft Brandy één van de beste R&B-albums van 2008 gemaakt. En bewezen dat ze een lange adem heeft, waarmee ze haar carrière steeds weer interessant houdt.