Aretha Franklin wordt gedurende de jaren ’60 de enige echte Queen of Soul. Een titel die niemand meer van haar afpakt. Haar faam dankt ze aan hartverscheurende liefdesliederen als “I Never Loved A Man” en “Ain’t No Way”. Maar op Let Me In Your Life – dat 43 jaar geleden verscheen – zingt Franklin een geheel nieuw liefdeslied.

Als Franklin in 1967 “Respect” eist middels een Otis Redding cover, krijgt ze die dubbel en dwars van de muziekwereld. Na een woelige periode bij platenlabel Colombia, begint een gouden tijd bij Atlantic Records. Franklin staat binnen no time bekend als Lady Soul, wat al snel in Queen verandert. Haar eerste vier studioalbums bij Atlantic gelden dan als ook regelrechte klassiekers, dankzij een baanbrekende mix van soul, gospel, jazz, blues en rock n’ roll.

aretha franklin let me in your lifeFranklin bepaalt samen met Ray Charles voor een groot deel het soulgeluid eind jaren ’60. Naast een unieke sound, is het natuurlijk ook Franklin’s ongeëvenaarde stem die haar zo geliefd maakt. Wanneer zij hits als “Do Right Woman, Do Right Man” en “Don’t Play That Song” zingt, voelt de luisteraar het tot diep in de poriën.

Let Me In Your Life verschijnt op 25 februari 1974 op LP. Het is haar dertiende album bij Atlantic. De coverfoto schetst een duidelijk tijdsbeeld. Weg zijn de grote pruiken waarmee Franklin haar kroeshaar verborg voor het blanke publiek. Lady Soul is nu echt een ‘natural woman’ en dat geldt ook voor haar kapsel. Tevens volgt ze een nieuwe muzikale weg die ze in 1971 insloeg met Young, Gifted & Black.

Als de opnames in 1973 beginnen, heeft Franklin wat te bewijzen. Haar laatste album Hey Now Hey (The Other Side Of The Sky) wordt gezien als een artistieke en commerciële flop. De ambitieuze mix van jazz en soul, geproduceerd door Quincie Jones, gaat nergens heen. Daarom gaat ReRe weer de studio in met Jerry Wexler, met wie zij al ontelbaar veel klassiekers maakte.

aretha franklin jerry wexler‘I like it. It’s the first time I’ve done it in a long time’ vertelt Franklin een journalist tijdens de sessies voor Let Me In Your Life. Ze heeft het over alle muzikanten en achtergrondzangers die bij haar in de studio aanwezig zijn. Wat dacht je van Donny Hathaway op keyboard en backing vocals van Cissy Houston? Alles wordt ter plekke in één keer opgenomen, in plaats van in aparte takes. De atmosfeer in de studio doet Franklin goed, want de muziek ademt een ongedwongen, vrij gevoel uit.

Ook zingt Franklin anders dan voorheen. Haar stem is zachter, maar zonder iets aan kracht te verliezen. Het rauwe randje heeft plaatsgemaakt voor een warme omlijsting van haar vocalen. Er is geen soulvol geschreeuw of geswing. De meeste liedjes bevatten Franklin’s pianospel met blazers en strijkers – veel strijkers. Franklin is geen rockster meer, maar een volmaakte balladeer. Dit maakt haar jaren ’70 materiaal een groot genot om naar te luisteren.

Let Me In Your Life is in zijn geheel één van Franklin’s mooiste, meest doordachte en stijlvolle albums. Franklin klinkt volwassen, gefocused en… liefdevol. Liefde was natuurlijk altijd al een onmisbaar ingrediënt, maar nu lijkt ze bevrijd van het gebroken hart dat ze zo vaak bezong. Wellicht heeft dit te maken met haar echtscheiding van voormalig manager Ted White. In ieder geval klinken Franklin’s liefdesliederen nu anders, heel anders.

Aretha Franklin wint haar tiende GrammyDe titeltrack en opener van Let Me In Your Life is een Bill Withers creatie. Op Still Bill uit 1972 is “Let Me In Your Life” een ballad, maar Franklin maakt er een funky up-tempo van. Dit nieuwe arrangement geeft haar de gelegenheid haar gouden keeltje te laten zweven over de muziek. Hetzelfde geldt voor de opzwepende versie van Eddie Hinton’s “Every Natural Thing”.

Dat Franklin elk willekeurig nummer kan transformeren tot een soul opus, bewijst ze weer eens met “Ain’t Nothing Like The Real Thing”. De pophit van Marvin Gaye en Tammi Terrell krijgt een adembenemende make-over. Geheel terecht krijgt Franklin hiervoor haar tiende Grammy Award. Het is het achtste jaar op rij dat zij de titel Best R&B Performance Female mag dragen.

In 1967 scoort Wilson Pickett een top tien hit met “I’m In Love” en Franklin’s cover is glorieus. Niet voor niets bereikt de tweede single van Let Me In Your Life de top van de R&B Chart. De voorganger is ook een #1 R&B-hit en zelfs haar meest succesvolle popsingle in meer dan twee jaar. Het prachtige “Until You Come Back To Me” wordt geschreven door Stevie Wonder en op het laatste moment toegevoegd aan het album. Alles aan dit nummer is hemels, van de fluitsolo tot koortjes tot Franklin’s geïnspireerde noten.

Natuurlijk is er ook wat drama. Franklin weet als geen ander hoe het voelt als een relatie eindigt en laat dit horen. Een geniale tour-de-force van “The Masquerade Is Over” eindigt in operastijl. Daarna volgt een emotionele cover van Bobby Goldsboro’s “With Pen In Hand” dat eigenlijk een totaal ander nummer wordt. Als je het hoort, kun je niet anders concluderen dan dat Franklin hier over haar eigen leven zingt.

Aretha Franklin 70sLet Me In Your Life wordt nog persoonlijker met twee originele Aretha Franklin composities. De intieme ballad “Oh Baby” eindigt met indrukwekkende vocale acrobatiek, waarop de Soul Queen zich helemaal laat gaan.

Evenzo ontroerend is “If You Don’t Think”, dat recht uit Franklin’s hart komt en een prachtige trompetsolo van Ernie Royal bevat. Kippenvel is hier een understatement.

Tegen de tijd dat Let Me In Your Life eindigt met een intieme versie van “A Song For You”, is de luisteraar volledig gewikkeld in een deken van warmte en emotie. Het album is één van de vele tentoonstellingen van Franklin’s muzikale perfectie.

Het is misschien niet zo baanbrekend en groots als haar andere albums, maar de tederheid is hier juist de aantrekkingskracht. Dankzij Let Me In Your Life zit de Queen of Soul begin 1974 nog comfortabel op haar troon. En 43 jaar later is het nog steeds een album dat elke soulliefhebber in zijn of haar leven moet hebben.